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比特幣:終將消失在歷史的塵埃中

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時間:2013年12月01日 15:54

比特目前全球流行數字貨幣——不僅僅是一種財富的形式,而且是一種流通的方式——也是目前科技界談論最多的話題。

筆者作為一名安全研究員,對比特幣協議十分欽佩。其設計可謂是密碼工程學的一次驚世之作,特別是比特幣工作機制的驗證原理,在發揮得當的情況下,能夠將量子計算機(quantum computer)可能製造的競爭所帶來的損失降到最低。但是我認為,比特幣的貨幣功能卻有著一個重大的缺陷,這一點必將導致比特幣永遠無法成為一種廣泛普及的貨幣。

這個缺陷就是,比特幣交易是不可逆的(irreversible)。也就是說,永遠無法撤消:一旦確認進行,就沒有「失誤」、沒有「返回」、沒有「control-Z」。加之比特幣的獨立性——它是一種有著浮動匯率、不掛鉤的貨幣——這個缺陷很可能對於許多貨幣系統來說是致命的。

比特幣的鼓吹者們會辯稱,這種不可逆性和獨立性正是其長處所在。這種設計上的決定就是為了與政府或銀行的控制相制衡。但是對筆者來說,這樣的特性卻是缺點,因為現代金融理論的一個原則就是任何電子的交易必須是可逆的。如果比特幣真的是互聯網與貨幣的結合,那麼也是一樣,應該有一個「返回」鍵。

我們現在靠什麼對付金融犯罪?

沒有撤消/返回鍵,人們僅僅能夠預防詐騙。有了撤消的功能,就能夠發現並將詐騙發生的機率減小到最低,監控到有問題出現並採取措施。信用卡、銀行賬戶轉賬以及其他涉及銀行業務的電子交易都有「撤消/返回」。

銀行每天都要依靠可逆性來阻止詐騙活動。比特幣盜竊案件的出現並不是因為犯罪分子對這種貨幣的興趣增加了——最近一台歐洲的比特幣支付處理器在一次 DDoS 攻擊後損失了 100 萬美元——比特幣案件的增加是因為在網上施行這種犯罪要比在真實世界的難度低得多。

在目前的金融系統當,僅有的一些重要的不可逆交易都與提取現金有關。這是一個必須要發生在人身上的過程,所以自然而然地強加了真實世界條件的限制。發生在人身上則意味著要由人輸入參數,這使得攻擊者無法自動化整個過程,限制了「攻擊範圍(attack surface)」。例子如下:

‧ 就入室盜竊來說,如果想要偷到一百萬美元(與前文的比特幣案例一樣),盜賊就需要闖入上千個庭的屋子。

‧ 就盜竊一家普通商業銀行賬戶的手段來說,如果想要偷到一百萬美元,犯罪者們需要將其轉入到一個有大約一百名「代理轉手者(mules)」的網絡當中。

‧ 接著每一個「代理轉手者」很快要從各自的賬戶裡取出不超過一萬美元限額的錢,將現金拿到西聯匯款(Western Union)並匯給小偷。

但是,如果想要從一家公司裡盜竊一百萬美元的比特幣,小偷只需要比特幣私鑰(private key)就可以了。同樣道理,從 1000 個人手中竊取價值 1000 美元的比特幣,犯罪者只需要將機器人程序設置成去針對有足夠多比特幣的受害者即可,過程都是自動的。

這意味著比特幣永遠不應該「存儲在」一台與互聯網連接的設備上。這裡面就包含我們的電腦和智能手機。我們在這裡稍作停頓,思考一下:怎樣一種在線貨幣會要求使用離線的電腦和設備用於所有的存儲呢?

如何解決這個問題?

從理論上講,盜取比特幣的行為是能夠被屏蔽的。如果今天網絡上有一部分屏蔽了盜竊比特幣的行為,那麼同樣的機制也會屏蔽掉沒有反洗錢保護措施的黑市或離岸交易的比特幣。但是比特幣界又強烈抵制黑名單的做法,因為這樣會失去可替代性(fungibility)——即所有比特幣都是一模一樣的——這一點也是一種貨幣的本質。如果毒品交易中使用的每一塊錢都不能再流通的話,美元還能夠發揮貨幣的功能嗎?

比特幣的鼓吹者們堅持認為盜竊問題是可以解決的。就這個論點來說,我們現在假設某個提供比特幣服務的公司部署了完全安全和免費的比特幣錢包,任何人都可以使用。我們還假設消費者對於這樣一種無監管的模式並沒有任何異議,也不擔心廠商可以把他們洗劫一空而不會有任何懲罰。即使在這種情況下,仍舊不足以避免盜竊行為的發生。不可逆,加之浮動性(volatility),導致比特幣永遠無法有普及的那一天。

比特幣的不可逆意味著一家比特幣交易所永遠無法接受信用卡或者匯款轉賬,也就無法很快地讓比特幣的流通在數量上發生巨大變化。對於數額巨大的交易,這些交易所都要遵守嚴格的安全措施,否則即會被認為是詐騙。

無法擺脫傳統現金

結果就是,迅速購入比特幣的唯一方式就是現金——這裡我再一次強調便捷性,即互聯網貨幣本來應有的一個特點。這種便捷性可能在許多場景下發生,或者是向某個交易所的銀行賬戶存入一筆現金,或者是面對面的交易,或者是真實世界中的 ATM 提款。

如果付款方不願意冒比特幣每天匯率起伏所帶來損失的風險,那麼幾乎每一筆比特幣交易都需要用這樣一種方式才能開始進行。因為比特幣的幣值並不穩定,收款方馬上將比特幣進行兌換。畢竟,如果商家想要炒比特幣的話,他們直接買比特幣就好了。但取而代之的是,任何一個對此敏感的商家在收到比特幣之後會馬上將其兌換成美元、歐元或任何一種本地貨幣,大概要花去 1% 的成本。這也意味著買家首先要進行兌換,將現金換成比特幣,否則整個系統就失衡了。

使用比特幣這種「未來的數字貨幣」——為了不需要等待或者去承擔幣值下跌的風險——買家不得不去到銀行,取現金,購買比特幣,再以最短的時間把它花掉。

保守計算這會導致買家 2% 的成本,一般加油站會在使用信用卡時候多收高達 2%的費用。為了做比較,我們來看看 Square,後者會加收 2.75% 的信用卡費用。所以就算你能很方便地從 ATM 機裡取出比特幣——我們距離這一點還很遠很遠——一次比特幣交易也要耗費買賣雙方總共 3% 甚至更多的交易成本。

即便是國際間轉賬的情況也不那麼合理:一次比特幣交易可能會比 SWIFT(環球銀行金融電訊協會)轉賬便宜,但是對現金流程的要求意味著其並不比西聯匯款更便宜。和比特幣交易同樣數額的一次匯款,即使西聯匯款收取近兩倍的貨幣兌換費用,成本仍舊不相上下,因為跨國的比特幣交易需要兩次貨幣兌換而不是一次。

所以比特幣適用於那些願意為使用比特幣額外付錢的支持者們,或者是希望在信用卡支付無法實現的區域做生意的人。可實際上許多無法使用信用卡的交易——比如賭博、毒品和勒索(crypto-extortion)——都是違法的。在這些情況裡,使用比特幣這樣一種有永久紀錄的可追蹤貨幣真的是好主意嗎?我覺得不是(最近被逮捕的「hitman」也要問問自己這個問題)。

就比特幣整個的體量來說,還太小:只有大約 100 億美元,從金融上來看幾乎無關緊要。

雖然比特幣在設計上的確有重要且有價值的東西,但是這種貨幣本身因其浮動性及與生俱來的不可逆性,終將導致其消失在歷史的塵埃中。

(本文作者尼古拉斯‧威唯爾系伯克利國際計算機科學協會的研究員)

TAG: 工程 流行 而且 computer 比特
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